Otec Clarice Starlingové byl noční hlídač. Když bylo Clarice osm let, zastřelili ho dva zloději. Matka od té doby pracovala přes den jako uklízečka a večer vařila v restauraci. Clarice byla nejstarší z dějí. V deseti ji matka poslala ke své sestřenici a jejímu manželovi na ranč v Montaně, kde se vykrmovali jateční koně. Clarice si oblíbila jednu klisnu - Hannah. Věděla, že Hannah brzy zabijí. Jednou v noci ji probudilo naříkání jehňátek. Utekla s Hannah pryč. Našli je a Clarice šla do luteránského sirotčince v Bozemanu. Od této doby měla noční můry s naříkáním jehňátek.
Clarice dlouho a hodně studovala aby se dostala v FBI. Žila s nejlepší přítelkyní Ardelií Mappovou, která rovněž chtěla do FBI. V 25 letech ji sekční šéf behoaviorálního oddělení FBI - kam vždy chtěla - pořádal o zanesení dotazníku psychiatrovi i psychopatovi v jedné osobě, doktoru Hannibalu Lecterovi. Ten s ní začal spolupracovat na případu jednoho sériového vraha. Sám sice uprchl, ale ještě předtím dal Clarice několik indicií, aby mohla onoho vraha chytit - což se jí podařilo.
Navzdory těmto svým slavným začátkům u FBI, za celých sedm dalších ůet se Clarice nedostala do behaviorálního. Za sedm let od útěku dr.Lectera, je na Clarice neprávem svalena vina za jednu nepodařenou akci. Dr.Lecter jí pošle dopis - a ona je díky tomu přidělena na jeho případ. Na konec se dostává na seznam pohřešovaných osob, ovšem ve skutečnosti žije s doktorem... pro oba noční můry přestávají.